a-pam (del nas), una topografía miope para la WWW

marzo 16, 2007

Este texto fue presentado al IV Congreso de Interacción Persona Ordenador (AIPO) celebrado en Granada en septiembre de 2005. Existe una versión impresa como parte de las actas de dicho congreso (ISBN:84-9732-436-6)

a-pam (del nas), una topografía miope para la WWW.
Representación gráfica de redes desde un punto de vista local a partir de la interacción del usuario

David Gómez, Jaume Ferrer
Colectivo artístico Taller d’Intangibles – www.enlloc.org
Grupo de investigación Experimentación en Comunicación Interactiva – www.iua.upf.es/eic
Instituto Universitario del Audiovisual, Universitat Pompeu Fabra

Artículo protegido por una licencia Creative Commons de tipo: Reconocimiento-SinObraDerivada 2.0, cuyo texto legal está en:
http://creativecommons.org/licenses/by-nd/2.0/legalcode

Resumen

Presentamos el proyecto a-pam (del nas), un sistema que ha sido desarrollado planteando la exploración de la World Wide Web (WWW) como una experiencia estética y colectiva, pero al mismo tiempo profundamente subjetiva. A partir de una URL de partida, a-pam (del nas) construye una cartografía que puede ser explorada y ampliada simultáneamente por distintos usuarios, de tal manera que cada uno de ellos obtiene una visualización distinta del mismo mapa, adaptada a su propio punto de vista local.

1. Representación de redes y browser.art

El proyecto está relacionado con dos líneas de trabajo relativamente activas en el campo del net.art y de la producción digital experimental: la representación gráfica de redes y la creación de sistemas que exploran formas alternativas de mostrar los datos de la World Wide Web (línea de trabajo conocida como browser-art [5], [8]).
Al plantear el proyecto consideramos algunos trabajos que constituían una referencia importante en el campo de la topografía de sitios web o de las relaciones semánticas, como The Web Stalker de I/O/D [7], Webtracer de Nullpointer [11], Anemone de Ben Fry [3] o Visual Thesaurus de Plumbdesign [12]. Todos ellos estaban planteados como herramientas destinadas a visualizar relaciones de una forma inteligible y global. Compartíamos con estos proyectos el objetivo de visualizar datos pero nuestro enfoque nos alejaba del análisis del observador externo y se orientaba más a enfatizar la experiencia de exploración desde dentro del propio sistema.
Planteamos un tipo de representación más próxima a sistemas como Inxight [6] (que muestra los datos de un website sobre una proyección hiperbólica) o TouchGraph [14] (que muestra una red de los nodos más próximos a un nodo determinado), aunque estos sistemas siguen estando orientados a la inteligibilidad y el proyecto que nos ocupa se orienta sobretodo a la experiencia.
En a-pam(del nas) la topografía de la WWW es también una forma de navegación, de modo que según lo explorado se construye el mapa. Nuestros referentes en este sentido eran los navegadores que ofrecen una experiencia alternativa de las páginas HTML y sus enlaces. Entre ellos destacamos Eden Garden de Entropy8Zuper! [2] que construye un paisaje dónde cada etiqueta de un archivo HTML genera un elemento y Riot de Mark Napier [10] que crea un collage a partir de contenidos de diversas páginas web.


2. A un palmo de la nariz, redes y punto de vista local

El nombre a-pam surge de deletrear mapa al revés, de jugar con su reflejo en el espejo. Usamos la expresión a-pam (del nas), “nas” es nariz en catalán, para referirnos a algo cercano, que está a un palmo de la nariz.
Nos interesaba trasladar a un mapa la conciencia que nuestro conocimiento sobre la complejidad de las cosas es inevitablemente local. Renunciamos de antemano a mostrar una visión global y pretendidamente objetiva de la red. En lugar de ello nos centramos en explorar las posibilidades de una visión local que, mostrando todos los datos, organizase lo próximo y dejase en el caos lo lejano. Podríamos llamarlo una forma singular de topografía miope.


3. Topografiar la web; a-pam, el sistema

La visualización de un conjunto de datos tan complejo y cambiante como el que proporciona la propia internet ha dado pie al desarrollo de estrategias muy diversas [4]. En la versión actual, a-pam (del nas) se plantea como una experiencia de topografía colectiva. Distintos usuarios pueden navegar por un único, pero parcial y fragmentado mapa de la WWW, desde distintos puntos de vista, explorando sus límites y en consecuencia añadiendo nueva información.
A partir de la URL de una página web inicial, el sistema a-pam obtiene archivos HTML, los analiza y extrae los enlaces (etiquetas “A”) que apuntan a otras páginas. Con estos datos construye un mapa de nodos (páginas web) y nexos (enlaces). Cuando el usuario clica sobre alguno de los nodos enlazados al nodo inicial obliga al sistema a repetir el proceso con una nueva página, de forma que el mapa va creciendo en número de nodos y enlaces.

Primeros pasos navegación (Fig.1 apam interacción05)

Figura 1. Orden y caos en función de la proximidad al nodo local elegido (representado en amarillo). A partir de una distancia de 4 clicks la estructura no se optimiza y los nodos se posicionan aleatoriamente.

El nodo elegido por el usuario es el que el módulo generador del mapa utiliza como punto de partida para crear la presentación (Figura 1). Los nodos conectados a éste (enlaces de primer nivel) se sitúan en abanico a su alrededor y son áreas activas que el usuario puede clicar. Desde estos nodos surgen nuevos nodos (enlaces de segundo nivel) que también se sitúan a su vez en abanico, pero ya no son áreas activas y visualmente se destacan menos (menor tamaño y color más próximo al fondo). El resto de nodos (enlaces de tercer nivel y sucesivos) se sitúan en posiciones de la pantalla elegidas aleatoriamente.
El sistema optimiza la posición de los nodos relativos al primer y segundo nivel de enlaces para mostrarlos con mayor claridad y deja sin optimizar la estructura del resto de conexiones.
Puesto que el usuario dirige la navegación entre nodos, al cambiar de un nodo a otro se produce un redibujado del mapa y el punto de vista local va cambiando su posición. Los nodos representados pueden ser páginas web analizadas ya por el sistema o páginas que estaban enlazadas desde alguna de las que se han analizado anteriormente. Si es este el caso, la página se analiza en el momento de ser clicada y el mapa puede crecer con nuevos nodos. Al tratarse de un sistema multiusuario, el mismo mapa puede estar creciendo por varios puntos a la vez, aunque cada usuario estará viendo un mapa distinto. Sólo si dos usuarios estuviesen en el mismo nodo podrían ver un mapa parecido (pero no idéntico).
El sistema permite el acceso a través del navegador a los contenidos de la página original representada por el nodo central (Figura 2).

Acceso página nodo actual en apam (fig.2 interacción05)

Figura 2. Acceso a los contenidos del nodo principal

También registra el contenido de las etiquetas “A” de forma que puede mostrar de qué manera un nodo está representado (a través de textos o imágenes) en los nodos que lo enlazan.

4. Desorientación enriquecedora

a-pam (del nas) es una herramienta de exploración alternativa de la World Wide Web que proporciona al usuario la experiencia estética de la navegación sin priorizar los contenidos. Este dejarse llevar nos acerca a las prácticas psicogeográficas de los situacionistas [1] recuperadas actualmente por diversos colectivos como Social Fiction [15], Stalker [16] o Rotorr [13]. El sistema también da pistas para comprender y aprehender a través de la experiencia (que no del análisis) algunas características de internet confrontándonos con las páginas desaparecidas, las que no cumplen estándares, la topología particular de las distintas estructuras posibles (distribuidas, centralizadas, con caminos sin salida… ), o los websites-trampa, que nos atrapan por estar internamente muy conectados y contar con pocos enlaces hacia el exterior.

5. a-pam 0.0.1, estado de desarrollo

Actualmente a-pam en su versión 0.0.1 es ya operativo y está accesible a través de la web de web-side.org [17]. El sistema se ha desarrollado como software libre bajo licencia GPL y el código es accesible desde la misma web.
La interfaz de usuario es el propio mapa, generado por un Applet de Java en la parte cliente. Cuando un nodo es clicado, el Applet pasa la petición a una serie de módulos de PHP en el servidor que se encargan de comprobar si el nodo ya había sido analizado y, en caso contrario, de extraer el código HTML de su fuente original.
La información sobre los nodos y sus conexiones, además del contenido de los enlaces, es enviada al servidor y se almacena en una base de datos MySQL. La información actualizada de los nodos es empaquetada en cadenas de caracteres y devuelta al Applet de Java que, a su vez, se encarga de generar la estructura del mapa a partir del nuevo nodo local.
El sistema permite al usuario cambiar algunos de los parámetros gráficos del mapa, como muestra la Figura 4: ocultar o mostrar rótulos, nodos o líneas; mostrar toda la estructura agrupada dentro de la pantalla o dispersa con nodos fuera del marco; o bien situar todos los nodos (incluidos los de primer y segundo nivel) en posiciones aleatorias.

Modos de visualización mapa apam (fig.4 interacción05)
Figura 4. Diversos modos de visualización del mapaa

En su versión actual a-pam es un sistema estable, sin errores importantes, que funciona en la parte cliente sobre Linux, Windows y MacOS con la Máquina Virtual Java 1.4 o superior y sobre navegadores basados en KHTML (Konkeror, Safari), IE (Internet Explorer) y Gecko (Firefox, Mozilla, Netscape). Aunque se han detectado problemas con navegadores Gecko sobre sistemas basados en Unix.

6. Futuras líneas de desarrollo y experimentación

A partir de la fase actual se abren diversas posibilidades de desarrollo futuro. En primer lugar nos planteamos la mejora y extensión del sistema:

  • Testeo sistemático en múltiples plataformas y depuración de posibles errores.
  • Enriquecer la representación gráfica de datos (como diferenciar visualmente nodos visitados, no-analizados, desaparecidos, ilegibles, …)
  • Añadir un módulo de gestión de usuarios que permita crear nuevas sesiones colectivas, sesiones individuales o determinar el número de usuarios conectados.
  • En segundo lugar hay algunas líneas de experimentación planteadas que podrían desarrollarse:

  • Potenciar la experiencia de navegación desde el punto de vista local incorporando en el mapa más datos procedentes de la página visitada.
  • Usar otras fuentes de datos distintas de la World Wide Web también basadas en redes de nodos y conexiones.
  • Explorar nuevas soluciones gráficas para representar los nodos y los enlaces.
  • Permitir un mayor grado de configuración de los parámetros para proporcionar al usuario un mayor control sobre la experiencia gráfica.
  • Potenciar el carácter multiusuario del sistema proporcionando recursos de comunicación y/o colaboración entre los participantes.
  • Finalmente, al tratarse de software libre, es posible la colaboración de otras personas y la creación de proyectos paralelos. Es nuestra intención potenciar toda la dimensión social del proyecto:

  • Proporcionando mayor documentación sobre el mismo.
  • Proporcionando recursos para la programación colaborativa (sistema de publicación de errores, sistema CVS para coordinar la programación, etc…).
  • Mejorando la acogida del usuario (sistema de ayuda, etc…) y creando un espacio de discusión sobre los temas planteados.
  • Mejorando el soporte multilingüe del sistema y la documentación.
  • Agradecimientos

    Queremos mostrar nuestro agradecimiento a las personas y organizaciones que han hecho posible este proyecto. El impulso inicial parte de la plataforma de producción web-side, promovida por la Mediateca de la Fundación la Caixa. En su edición web-side 1.0 (2004) sus coordinadores (Natxo Rodríguez y Fito Rodríguez, Fundación RDZ) propusieron la creación de Mapas para la desorientación.
    El sistema a-pam(del nas) ganó el premio a la mejor obra de net.art en el CanariasMediaFest del año 2004. El módulo de análisis se encuentra alojado actualmente en el servidor del Instituto del Audiovisual de la Universitat Pompeu Fabra y la documentación y presentación en el servidor de la Mediateca de la Fundación la Caixa.

    Referencias

    [1] CARERI, Francesco. (2002) Walkscapes. Ed. Gustavo Gili. Barcelona.
    [2] Entropy8Zuper!. Eden.Garden.[en línea] eden.garden1.1.projects.sfmoma.org/index.html
    [3] FRY, B. Anemone.[en línea] acg.media.mit.edu/people/fry/anemone/
    [4] FRY, B. Organic Information Design. MIT.[en línea] acg.media.mit.edu/people/fry/thesis
    [5] GREENE, Rachel (2004) “Internet Art”. Ed.Thames & Hudson
    [6] Inxight Software. Inxight. [en línea] http://www.inxight.com/
    [7] I/O/D. The Web Stalker.[en línea] www.backspace.org/iod/index.html
    [8] KING, Laurence (1999) “Reload; Browser 2.0 The internet design project”.
    [9] MAEDA, John (2004) “Creative code”. Thames and Hudson. London.
    [10] NAPIER, M. Riot.[en línea] www.potatoland.org/riot
    [11] Nullpointer. Webtracer.[en línea] www.nullpointer.co.uk/-/home.htm
    [12] Plumbdesign. Visual Thesaurus.[en línea] www.plumbdesign.com/thesaurus/index.html
    [13] Rotorr [en línea] www.rotorr.org
    [14] SHAPIRO, Alexander. TouchGraph [en línea] www.touchgraph.com
    [15] Social Fiction. Algoritmic noise as free culture: The Hot Summer of Generative Psychogeography 2002 [as experienced by socialfiction.org]. [en línea] socialfiction.org/psychogeography/algonoise.html
    [16] Stalker [en línea] www.stalkerlab.it
    [17] Taller d’Intangibles. a-pam (del nas).[en línea] www.web-side.org/tag


    apam db y boot, + un paseo

    marzo 8, 2007

    Una de las líneas de trabajo de apamesnosemapa ha sido retomar el software a-pam. Se trata de un navegador-visualizador de la WWW que toma una página HTML como nodo de partida y, a partir de la navegación del usuario, va incrementando el número de nodos en su base de datos y trazando un mapa de sus conexiones entorno al nodo en el que en cada momento está el navegante.

    “apam” es un programa con Java+javaScript en la parte cliente y con PHP+MySQL en la parte del servidor. Lo desarrollé junto con Jaume Ferrer en 2004 en el marco de webside 1.0 Mapas para la desorientación.

    Fragmento apamapa de zemos98.org

    Una de las primeras cosas que hice al ponerme a trabajar en “apamesnosemapa” fue crear una sesión de apam que tomara como nodo de partida www.zemos.org. El resultado no tiene porqué ser un mapa del sitio. El software no diferencia entre enlaces del sitio y enlaces externos. Aunque en un sitio como este en el que se publican muchos contenidos la mayoría de enlaces son a páginas del mismo (endogámicos :-) ), la navegación de un usuario puede llevar el mapa por otros derroteros si se siguen enlaces a páginas externas.

    Para ver si hay cambios en los enlaces contenidos en una página “apam” usa un algoritmo de “hash” que convierte un documento en una secuencia corta de carácteres alfanuméricos. Si hay cambios en la página HTML, “apam” volverá a analizarla para añadir o eliminar enlaces que parten de ella. El aspecto del mapa a partir de su nodo inicial no ha cambiado mucho. Aunque zemos98.org haya cambiado en los últimos días el aspecto visual y la organitzación de la información, su estructura desde el punto de vista de “apam” sigue siendo muy parecida.

    “apam” es algo lento. Dependiendo de la conexión puede ser bastante lento. La verdad es que no sé muy bien por qué pero uno de los factores es el análisis que hace de las páginas. Cada vez que clicamos un nodo la aplicación Java, a través de javaScript, se comunica con una página PHP, esta consulta la base de datos, también accede a la página correspondiente al nodo que hemos clicado (esté en el servidor qué esté), hace el hash y, en caso que dé un resultado distinto, vuelve a acceder y la analiza, tomando los enlaces que registra en la base de datos, antes de retornar la información que permitirá constuir de nuevo el mapa.

    Mejorar la velocidad de “apam” requeriría una optimización de todo este proceso. Para accelerar algo la navegación he hecho algunas modificaciones para crear una versión que navegue sólo por los nodos que ya están en la base de datos. “apam 0.0.3-db” usa la misma base de datos de la sesión que empezó con zemos98.org pero no analiza las páginas ni incorpora nuevos enlaces. Es una versión sólo-navegación sobre los mismos datos.

    Paseo desde sit.local con apam (1)

    Otra modificación que he hecho es crear una versión de apam, “apam 0.0.3-boot“, que permite introducir una URL como nodo de partida. Esta va sobre una base de datos distina. El usuario puede introducir una dirección web en un formulario y al clicar un botón el sistema toma esa dirección como nodo de inicio. A partir de ahí puede navegar, haciendo crecer el mapa.

    Lo he hecho un poco “a lo bestia” ya que cuando se introduce una nueva URL toda la información de nodos y enlaces anteriores se borra de la base de datos. En una supuesta situación en la que estuvieran varias personas connectadas y se dedicaran a poner URL’s en vez de navegar por el mapa, la cosa se convertiría en una especie de “batalla” de borrados. Una opción mejor sería crear un sistema de múltiples sesiones, pero esto implicaría una re-escriptura importante del código y cambios en la propia estructura de la base de datos.

    Con “apam-boot” he estado paseando un rato por los nodos de la WWW a partir de la portada de este mismo blog, sit.local. Cuando empiezas una sesión tienes inevitablemente un nodo central y un anillo de nodos conectados a él. Conforme vas navegando “apam” va incorporando nodos a su base de datos y la estructura del mapa empieza a llenarse. Como el sistema sólo “optimiza” (intencionadamente) la posición de los nodos de segundo y tercer nivel a partir del nodo en el que estás, el fondo también empieza a llenarse de nodos. Un weblog como este suele dar muchos enlaces ya de entrada porqué a los enlaces de los artículos se suman los de sus menús de navegación, blogroll, etc…

    Desde sit.local me he ido hacia una página de enlloc.org (HTML estático) y de esta a web-tracer. He paseado por sus páginas (una estructura más simple) hasta que he llegado a un punto sin salida. El salto aleatorio me ha debuelto a enlloc.org y desde este he pasado al wiki GERMINADOR (buf! otra vez muchos enlaces) por el que he navegado hasta dar la vuelta otra vez por un enlace a enlloc.org y de este he vuelto a sit.local. El mapa ya tenía otro aspecto, aunque estuviera en el mismo nodo de partida. Cuando ya hay un número considerable de enlaces es bonito navegar a “ciegas”. O sea, desactivar el botón de “rótulos” y navegar sólo con la estructura cambiante de nodos y enlaces.

    Paseo desde sit.local con apam (1)


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